L’énergie solaire transforme le plastique et le CO2 en matériaux recyclables

12. janvier 2023 | Technologies

L’Université de Cambridge développe un système de recyclage efficace qui transforme les déchets et les gaz à effet de serre en produits industriels.

Le CO2 dans l’atmosphère et la pollution par les déchets plastiques comptent parmi les plus grandes menaces pour la nature. Des chercheurs de l’université de Cambridge ont trouvé un moyen de transformer ces deux éléments en produits industriels de valeur.

L’équipe d’Erwin Reisner, directeur du Cambridge Circular Plastics Centre, a construit un réacteur à énergie solaire avec deux chambres séparées, l’une pour les déchets plastiques et l’autre pour les gaz à effet de serre. Pour la première fois, ils ont réussi à combiner les deux technologies de « recyclage » en un seul processus, peut-on lire dans le communiqué de l’université. Selon Subhajit Bhattacharjee, auteur de l’étude publiée dans la revue Nature Synthesis, cette invention pourrait constituer un tournant possible sur la voie d’une économie circulaire plus durable.

Les bouteilles en plastique deviennent une matière première pour les cosmétiques

Lors de tests, le CO2 a pu être transformé en combustibles à base de carbone tels que le monoxyde de carbone et le gaz de synthèse, qui peuvent être utilisés comme éléments constitutifs de carburants synthétiques durables. Des bouteilles en PET ont été transformées en acide glycolique, une matière première largement utilisée dans l’industrie cosmétique. Bhattacharjee explique qu’il est facile de déterminer le produit final en changeant de catalyseur. Pour la production de monoxyde de carbone ou de gaz de synthèse à partir de CO2, l’équipe a développé des catalyseurs à base d’un composé de cobalt ou d’un alliage de cuivre et d’indium. Pour le recyclage des bouteilles en plastique, un catalyseur composé d’un alliage de cuivre et de palladium a été utilisé.

Selon les chercheurs, le système n’est pas seulement plus efficace que les méthodes traditionnelles de réduction du CO2 par photocatalyse, mais il permet également de réaliser des économies d’énergie. Une irradiation par la lumière suffit à transformer des produits nocifs en quelque chose d’utile et de durable, explique Motiar Rahaman, auteur principal de l’étude avec Bhattacharjee. Le réacteur utilise un absorbeur de lumière à base de pérovskite, un matériau synthétique semi-organique considéré comme une alternative prometteuse au silicium pour le photovoltaïque du futur.

Au cours des cinq prochaines années, le système devrait être perfectionné afin de produire des molécules plus complexes. Des techniques similaires pourraient être utilisées à l’avenir pour le développement d’installations de recyclage entièrement alimentées par l’énergie solaire, selon l’équipe de recherche.

Photo : iStock/Petmal

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